El COVID-19 tomó al mundo por asalto. Ha habido poco tiempo para reaccionar y llevará más tiempo adaptarse. En cuestión de días, nuestra economía y nuestras sociedades han pasado por una prueba de fuego como no lo habían hecho en mucho tiempo. Se han tenido que formular preguntas importantes, muchas de ellas existenciales.

Quizás, la más personal e intrusiva es decidir qué es esencial y qué no esencial, y por qué, la pregunta realmente se ha reducido a quién es y no es esencial. Este es bastante traumático porque, para muchos, ha significado que perdieron sus trabajos, parte o todos sus ingresos, con todas las implicaciones sobre sus medios de vida, seguridad, sentido de propósito y futuro.

Aquellos que me conocen saben que miro muchas cosas a través de la pirámide de necesidades de Maslow. Para mí, los tiempos difíciles que estamos atravesando y cómo la gente lo afronta, o no, es muy parecido a volver a visitar la pirámide de Maslow. Hasta hace unos meses, la economía mundial parecía funcionar a toda máquina y, aunque una recesión parecía estar atrasada, como suele ocurrir cada década más o menos, había muy poco que indicara que la economía se desaceleraría drásticamente.

Los mercados de valores eran como una feria de diversión. Entonces, todo se congela; el tema de lo esencial frente a lo no esencial nos devolvió a la pirámide. De repente, las capas inferiores de la pirámide tomaron prioridad. La seguridad física y la seguridad de los alimentos y la vivienda volvieron a ser evidentes, y los asuntos más superficiales tuvieron que retroceder un poco.

Regulación de suministros 

Muchos presupuestos domésticos no solo sufrieron un doloroso golpe, sino que los estantes de las tiendas a menudo apenas estaban llenos. Esta pandemia ha demostrado que nuestro modelo económico realmente se basa en el crecimiento cuantitativo y la abundancia, pero, si las condiciones cambian drásticamente, no es tan ágil y resistente como nos hubiera gustado pensar todo este tiempo, especialmente cuando nadie realmente quiere tener inventarios. Los estantes vacíos no se quedaron vacíos por solo un par de días, pero tomó más como un par de semanas para que algunos productos reaparecieran en cantidades satisfactorias, y algunos artículos apenas han reaparecido, incluso un par de meses después de esta crisis.

Los estantes estaban vacíos y, sin embargo, los agricultores tiraban sus productos, en particular los productores de leche literalmente vertiendo leche por el desagüe. Se ha producido un desperdicio de alimentos escandaloso, en un momento en el que los bancos de alimentos están abrumados y pueden obtener suficiente para ayudar a los necesitados. Hay que pensar en conectar los eslabones de las cadenas de valor, porque muestra muy poco valor y tampoco se comporta como una cadena.

A las pequeñas tiendas les fue bastante bien en este caos. Se adaptaron rápidamente para asegurar el distanciamiento social. Tomaron pedidos para recoger y entregar y los prepararon sin errores. Sobre todo, no mostraron interrupciones en los suministros. La pequeña carnicería tenía carne y el panadero tenía pan.

Una mirada a lo que salió volando de los estantes es bastante revelador y una confirmación de nuestra revisión de la pirámide de Maslow. ¿Recuerda los tiempos de moda antes de las Guerras Corona? Sí, se siente como una eternidad pero, de hecho, no fue hace tanto tiempo. Cuando se trataba de alimentos, muchos de nosotros estábamos convencidos de que los buenos alimentos pasados de moda que las generaciones anteriores, desde los primeros tiempos de la agricultura, se habían vuelto irrelevantes, que la agricultura iba a ser revolucionada.

Adaptando la industria alimentaria

Escribí mis pensamientos sobre esto en artículos anteriores. Vino el virus y dejamos de volar en aviones, tenemos que trabajar desde casa y olvidarnos de los desplazamientos matutinos y vespertinos, nuestras fábricas tuvieron que cerrar y nuestro consumo de energía se redujo drásticamente. Luego, todo el monitoreo del clima mostró lo mismo: las emisiones de gases de efecto invernadero disminuyeron significativamente y la calidad de nuestro aire mejoró, y todo eso con la misma cantidad de vacas y animales de granja.

Entiéndame bien, algunos sistemas de cría de animales deberán cambiar drásticamente para adaptarse a un enfoque de agricultura amigable con el clima. Se suponía que todos íbamos a convertirnos en vegetarianos y veganos y, sin embargo, lo más sorprendente que pude ver en las tiendas de comestibles fue que la carne, los lácteos y los huevos casi habían desaparecido. La gente atesoraba la fruta recientemente prohibida y aparentemente se enorgullecía de hacerlo.

Con la mayoría de los productos animales básicos desaparecidos, ¿qué quedaba en las tiendas, entonces? Bueno, las secciones con sustitutos de productos animales a base de plantas todavía eran abundantes a pesar de que el espacio en los estantes para ellos suele ser bastante pequeño. No hay escasez de hamburguesas de proteína de soja y guisantes, pero no carne molida. Sin mantequilla excepto las más 'naturales', pero mucha margarina en los estantes. Hoy no hay leche, pero sí mucha leche de soja y almendras. No hay huevos regulares, pero no faltan los producidos con piensos especiales. En el lado de las proteínas, los consumidores abandonaron masivamente las capas más altas de la pirámide de Maslow, volviendo rápidamente a lo básico.

El regreso

Otras categorías que mostraron un regreso asombroso son la harina y la pasta. ¡Qué cambio de opinión! También aquí los consumidores volvieron a lo básico. Hornear y cocinar han estado entre las actividades más populares durante el cierre de la pandemia. ¿Qué pasó con los carbohidratos y el gluten? Bueno, no solo las secciones de pasta, harina y horneado en las tiendas estaban desesperadamente vacías porque los productos básicos volvieron a ser populares, sino que lo sorprendente fue que los estantes con productos dietéticos sin gluten y otros carbohidratos alternativos se dejaron casi intactos.

La harina ha vuelto, al igual que el pan y los productos horneados porque 1) son divertidos de hacer, 2) son baratos de hacer y 3) son buenos para usted, por supuesto con moderación. Eso es lo que estoy defendiendo en mi otro blog, The Sensible Gourmet. Échale un vistazo si tienes tiempo y verás las muchas ventajas de preparar la comida tú mismo.

Hornear y cocinar son mucho más que eso; son un acto de amor y son una forma única de conectar personas y generaciones. Esto es lo que estamos presenciando aquí; la necesidad de contacto social y amor, la segunda capa desde la base de la pirámide de Maslow es tan popular como la capa inferior sobre las necesidades físicas básicas.

Hornear es solo un viaje a la cocina de la abuela, es un recordatorio de nuestra infancia y la atmósfera de la cocina de la abuela y la complicidad que trajo alrededor de la estufa, es un recordatorio de los momentos felices de probar masa tibia y hacer un lío con crema de chocolate. En los tiempos de incertidumbre actuales, es un refugio seguro donde el amor y la comodidad nos brindan una protección que tanto necesitamos de una dura realidad.

Pero el viaje hacia la nostalgia no solo se limita a la cocina. La cadena de suministro poco ágil a las grandes tiendas de comestibles y los estantes vacíos mostró que el suministro de alimentos no es un hecho. Esto no ha pasado desapercibido y, si hornear y cocinar son populares en este momento, también lo es la jardinería. Las personas transforman sus céspedes en jardines de verduras y los que viven en apartamentos compran y cultivan hierbas, tomates o fresas en macetas en los balcones para encontrar cierta sensación de seguridad alimentaria. Los estantes vacíos y las largas distancias reflejan de dónde deberían provenir los alimentos.

Hay una atención renovada por la producción local de alimentos, esta vez no como un fenómeno de moda, sino por razones de seguridad alimentaria, que a su vez se están poniendo de moda. La conversación es más sobre un enfoque filosófico de 'deberíamos', pero pocos abordan la parte importante, que es cómo hacer que funcione financieramente y que los productores locales sean competitivos, especialmente cuando muchos consumidores atraviesan una crisis financiera.

Agricultura urbana

Otras preguntas serían averiguar quiénes deberían ser los agricultores y dónde deberían cultivar. La agricultura urbana podría ser una posibilidad, pero tiene sus propios desafíos. Como alguien que tiene un jardín, puedo decirle que cultivar sus propios alimentos tiene ventajas. No tengo que preocuparme por los residuos, ya que no pulverizo ningún producto químico.

También puedo decirte que el costo de una semilla es mucho menor que comprar productos en una tienda, pero la realidad no contada sobre la jardinería es que para tener un jardín, necesitas comprar uno y que si lo miras desde un punto económico de vista y de calcular su costo como si se tratara de una operación comercial, deberá incluir el precio del terreno en el que desea cultivar.

No obstante, la jardinería es un gran pasatiempo. Personalmente, me resulta muy reconfortante trabajar la tierra y cuidar las plantas sin nadie alrededor. Probablemente se sienta como una burbuja o un capullo y puedo imaginar que esto también es parte del renovado interés por la jardinería.

Y aquí estamos. Revisamos la pirámide de necesidades de Maslow, hicimos un viaje en el tiempo a la cocina y el jardín de la abuela. La abuela (al menos las dos mías, nacidas a principios del siglo XX) conocía la escasez, sabía el valor de las cosas y nunca desperdiciaría nada. Ella no tiraba la comida, ya que era demasiado preciada, y lo mismo ocurre con todo, sean trozos de vela, trozos de jabón, agua o calcetines viejos que se repararían. La abuela sabía lo que significaba sostenibilidad, estaba arraigado en la forma en que fueron criados.

Otras cosas que mis abuelas solían decirme que hiciera eran siempre cubrirme la boca y la nariz al estornudar, lavarme las manos después de tocar cosas de otros, en particular dinero. ¿Suena familiar? Después de todo, habían crecido en una época en la que no había muchas vacunas, la tuberculosis y largas dolencias acortaban muchas vidas y también habían pasado por la gripe española.

La crisis actual nos ha llevado a buscar más seguridad, pero ¿aprenderemos de ella y durará? La pregunta es ¿qué significará esto para el futuro? ¿Cómo se adaptarán los minoristas, si lo hacen? ¿Cómo se adaptará la cadena de suministro? ¿Cómo gestionarán los productores de alimentos una transición a una economía de metro y medio, como la llama el gobierno holandés? ¿Cómo encontrarán los agricultores y los productores de alimentos la fuerza laboral del futuro? ¿Qué productos deberían tener prioridad en el futuro de la alimentación y la agricultura? ¿Se alineará el marketing con el estilo de vida de la abuela o nos sentiremos obligados a volver lo antes posible a los tiempos anteriores al coronavirus? Estas son preguntas críticas para asegurar que seguiremos teniendo suministros de alimentos seguros y asequibles. Volveré sobre estas preguntas en artículos futuros.

Autor: Christophe Pelletier, Estratega de alimentos y agricultura, Canadá

Fuente: Milling and Grain 

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